Textbook economists leave casualties in their wake

The United States and Europe have their trade problems with China, but pause for a moment to consider what is happening in the developing world.

On a recent visit to Lima, Peru, I bought myself a "made in Peru" shirt. The cotton material was excellent, as was the design and coloring -- all areas where Peru can excel. For someone who sees the textile industry as the first step to industrialization in a backward economy -- and anyone who sees the poverty and poverty-driven crime in Peru knows painfully how much that industrialization is needed -- that shirt was a beacon of hope.

But then they told me the shirt firm was about to close. It could not compete with the Chinese products pouring into Latin America under the free trade policies demanded by the World Trade Organization and its textbook economists. The shirtmaker's employees will soon join the ranks of Peru's many unemployed. Peru's excellent cotton fiber will now be sent to China for manufacture into shirts to be sent back to Peru.

It gets worse. To date the economic textbooks have told us that economic progress is simply a matter accumulating and combining the various factors of production -- capital, technology, infrastructure (roads, bridges etc.), entrepreneurship, education and so on. So if Peru wants to catch up with China, all it has to do is go out and acquire the same factors. But in Peru the supply of graduates from the middle and upper classes could well exceed that of many European nations. Peruvian road builders already throw highways over peaks that make Europe's Alps look like peanuts. On every street corner there is a budding entrepreneur trying to sell you knickknacks.

Textbook economists fail to realize the dynamic, boom or bust nature of economic progress. If they had ever tried to run a factory themselves, they would soon discover that the key problem lies in what I call "soft" infrastructure -- trained workers, reliable parts suppliers, repair shops, good communications, capable bureaucrats, experienced bankers and managers -- all the day-to-day items needed to keep a factory in business.

Most of these items can only come from the process of economic development itself. When someone builds a factory, some begin to emerge or improve. This in turn makes it easier to build more factories, which improves the soft infrastructure even more, which in turn allows even more factories to be built. It is a virtuous cycle, and once it gets under way, progress can be like wildfire, particularly if cheap labor and an undervalued currency give you advantages in export markets.

When I first visited China back in the early '70s, its industrial sector was even sadder than Peru's. But smart economic policies have turned bust into boom.

Initially, and like China to some extent, you may have to rely on foreign investors to build the factories needed to get things started. But once started there is no stopping. The 10 percent annual growth rates we see now in China or the 7-8 percent rates we used to see in Japan, then Taiwan and South Korea, and now in India, should be no surprise. They can only be chopped off by rising labor costs. In China and India that day is far away.

But if you are a backward economy and lack even the initial push from say textile factories to get the industrialization process started, a vicious cycle takes over. Without some industrialization, you cannot improve your soft infrastructure. Without that infrastructure, you cannot industrialize, no matter how cheap your labor is. Meanwhile, cheap and good-quality Chinese consumer goods flood in, making it even harder to create new industries. The bust remains bust.

China has become the 400-kg gorilla stomping rival producers around the world out of existence. Advanced economies can use devaluation as a weapon to fight back. But in a backward economy currency devaluation often simply causes inflation and capital flight. The economy worsens. As the poor turn to crime the chances of takeoff get even less.

The Japanese used to, and the Chinese still do, block imports that hurt the industries they see as crucial to their economic future. Why can't Peru and others do the same to protect the labor-intensive manufacturing industries they need so badly for takeoff? The cost to the Peruvian consumer would be minimal; I would have been more than happy to pay the extra few cents needed to allow that Peruvian shirtmaker to remain in business. The ultimate gain to Peru, the world economy, and to humanity, would be enormous. But first we need to restrain those textbook economists.

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Japan TimesWed. May 31, 2006
教科書エコノミストの踏み跡には怪我人続出
 
 アメリカとヨーロッパは中国と貿易問題を抱えている。ここでちょっと立ち止まって、考えてみよう、開発途上国で今起こっていることを。
 最近ペルーのリマを訪れて、
メイド・イン・ペルーのシャツを買った。生地の材質がとてもよく、デザインや色合いもなかなかのもの それはペルーの得意分野だ。後進経済の工業化の第一歩が繊維産業だと考えるものにとって、またペルーで貧困と貧困がもたらす犯罪を目の当たりにして工業化の必要性を痛感させられたものとして、そのシャツは希望の灯だ。
 ところが聞けば、シャツ工場は閉鎖寸前とのこと。
WTOや教科書エコノミストが強要する自由貿易政策によってラテンアメリカに押し寄せている中国製品と競争できないという。シャツ工場の労働者はまもなくペルーに溢れる失業者の仲間入りだ。良質のペルーの綿花は中国へ送られシャツに仕立てられたのち、ペルーへ逆送されるというわけだ。
 さらに悪いことになる。これまでの経済学教科書は経済発展は単に、様々な生産要素
 資本、技術、インフラ(道路、橋など)、企業家精神、教育、等々 を蓄積し組み合わせる作業だという。だとすれば、ペルーが中国に追いつくには、やるべきことは、それらの要素を集める努力をすればいいわけだ。ところがペルーでは、上中流階級出身の大卒者の数は多くのヨーロッパ諸国の上を行っている可能性がある。ペルーの道路建設者は、ヨーロッパアルプスも豆粒に見えるほど高い峰々を超えるハイウェーをすでに建設済みだ。街中には企業家の卵があふれ、あれこれ工夫の品々を売ろうと手ぐすね引いている。
 教科書エコノミストたちは、経済発展のダイナミックな、ブームとバスト(活況と泥沼)的性格を分っていない。もしも彼らが自分で工場経営をしてみれば、問題の鍵は私の言う
ソフトインフラ 訓練された労働者、信頼できる部品供給者、修理店、よい通信網、有能な官僚、経験をつんだ銀行家やマネージャー つまり、工場の順調な運営に欠かせない日常的必須アイテムすべて、である。
 これらのアイテムのほとんどは経済発展のプロセスそのものの中からしか生まれてこない。誰かが工場を建てると、いくつかのアイテムが出現し改善されはじめる。するとそれによってより多くの工場を建てることが容易になり、そのためソフトインフラがさらに改善され、次にはさらに多くの工場を作ることができる。つまり良い循環で、これが始まると、発展は野火のように広がり、とくに安い労働力と安い通貨設定の後押しがあれば、輸出市場で優位に立てる。
 
1970年代に私が初めて中国を訪問したとき、当時の中国の工業部門はペルー以上に貧弱だった。だが適切な経済政策のおかげで、泥沼は活況へと転じた。
 最初は、ある程度中国もそうだが、始動段階で必要な工場建設などでは、外国投資家に頼らなければならないこともあろう。だが、始まったら、もう止らない。いま中国に見る年
10%の成長、あるいは以前の日本、台湾、韓国、そしていまインドに見る7〜8%の成長は驚くにあたらない。それが止るのは労賃が上がった時だ。中国やインドにおいては、それはまだ遠い先のことだ。
 だが後進経済においては、工業化プロセスを始動させるために最初のけん引役となる例えば繊維工場さえないとすれば、悪循環となる。ある程度の工業化がないところにはソフトインフラを改善することは不可能だ。そのインフラがなければ、いくら安い労働力があっても、工業化はできない。その間に安く良質の消費物資が中国からどんどん入ってくれば、新しい工業化はますます難しくなる。泥沼は泥沼のままで止る。
 中国は
400キロのからだで世界中の生産者を踏みつけるゴリラになった。先進国経済なら通貨下げを武器に対抗できる。だが後進経済においては通貨下げは往々にしてインフレと資金国外流出を招くだけだ。経済はさらに悪くなる。貧困者が犯罪へと走り、テイクオフのチャンスはさらに薄くなる。
 日本は昔、中国は今もやっているが、自国の経済発展に鍵となる産業に打撃を与える輸入は阻止していた。ペルーやその他の国が、テイクオフに必要な労働集約的製造業を守るために、なぜ同じことができないのか。ペルーの消費者がこうむるコストはごくわずかだ。私ならペルーのシャツメーカーが仕事を続けていけるために必要なわずかな上乗せ価格を喜んで払うつもりだ。最終的にペルーが、世界経済が、そして人類が受ける利益は莫大だ。でもまずは、これら教科書エコノミストたちを押さえつけないことにはダメだ。