Monday, Oct. 8, 2007
Getting Japan's politics wrong

Western media have reported Japan's new prime minister, Yasuo Fukuda, as drab and unexciting and even as "lukewarm pizza." But anyone who watched him during his more than three-year stint as chief Cabinet secretary would know that he has a sharp mind and a laid-back sense of humor.

We are now discovering that he also has a quiet determination. If he is unexciting, it is because he realizes the virtue of conciliation rather than confrontation.

Just a few years back, Prime Minister Keizo Obuchi was dubbed "cold pizza" by some Western media. In fact, to anyone who knew him, he was open and warmhearted. Even if you did not know him, his willingness to ignore the United States and have Japan approve the global ban on lethal land mines suggested that he was not your ordinary insensitive, power-grabbing Japanese politician — that he had a heart and a soul. None of that got much mention in the Western media.

His successor, Yoshiro Mori, was equally misrepresented. He refused to play up to the Japanese media, so in revenge they pounced on anything frank and impromptu he said before any audience, no matter how private, to prove that he was a bumbler.

To anyone who knew him, he was sharp and incisive — a quality that allows him even today to play a kingmaker role in the ruling Liberal Democratic Party. He also made some very sensible moves to try to resolve the abductee issue with North Korea and the territorial issue with Moscow. But sure enough, Japan's lightheaded media said those moves were also bumbles. In the Western media, which inevitably takes its lead from the Japanese media, he is still accused of being "gaffe prone."

Next came Prime Minister Junichiro Koizumi, the showman. Japan was always vulnerable to booms and fads, and provided they stayed at the level of koalas, pandas and Australian frilly lizards, they could not do too much damage. But when it came to Kozumi waving hands and hair and promising something called "structural reform," we should have known we were in trouble.

Claiming a need to clean up bank bad loans and cut public debt, he and his heavily U.S.-influenced adviser, Heizo Takenaka, caused massive bankruptcies, threw the nation into unneeded recession, created severe wealth divisions (kakusa) in this once fairly egalitarian society and left us with an ugly banking oligopoly plus an extra ¥200 trillion of public debt to boot. Brilliant.

Meanwhile, China, with an even larger bank bad-loan problem, solved it simply by continued economic expansion. It also greatly enhanced its Asian status at Japan's expense as a result.

Yet throughout this fiasco the media, the commentators and anyone else of influence would religiously recite the Koizumi mantra of structural reform as if it had biblical authority. Western media were equally enthralled. Anyone who cast doubts on his wisdom was quickly ignored and blackballed. We were back to the Japan of the past when the nation, mesmerized by emperor worship, believed its own propaganda about ultimate victory even as its forces were being wiped out and its cities bombed.

True, Fukuda still feels he has to pay ritual homage to the structural reform slogan. But his promise to spend more in neglected areas of the economy reverses a large part of the Koizumi-Takenaka program.

Yet another sign of the times is the way the few who opposed the Koizumi obsession over post office privatization are finally being allowed to return from blackball exile. They include Takeo Hiranuma, a leading Liberal Democratic Party intellectual, who also realized the folly of the Koizumi-Takenaka economic policies even if he had to remain silent at the time.

Finally the commentators are beginning to say openly that Japan has had enough of Koizumi's theater (gekijo) politics, and that it was time for the more conciliatory and mild-mannered Fukuda to take the stage.

Foreign policies are also being revamped. The Koizumi obsession with visiting the contentious Yasukuni Shrine and boosting the military did enough damage to Japan's diplomacy in Asia. But his successor, Shinzo Abe, did far worse with his obsessive desire for constitutional reform that would allow Japan's remilitarization; his deliberate exaggeration of the abductee issue to destroy the Koizumi breakthrough with North Korea; and his bizarre attempt to create an anti-China arc extending from Taiwan, down to Australia, then up to India, and including the U.S. and possibly the North Atlantic Treaty Organization.

Abe did not pull these ideas out of thin air. Calls for Japan's militarization, the rewriting of school textbooks, denial of war guilt, bitter contempt for Japan's alleged postwar "pacifist senility" (heiwa boke) and dislike of China had been meat and bread on the rightwing guru circuit for decades.

Abe was one of their students. But now, with the nonconfrontational and pro-China Fukuda in control, this rightwing push could come to a shuddering halt. Highly significant is Tokyo's current willingness to listen to vocal Okinawan protests against the move under Abe to have school textbooks deny the role of the Japanese military in forcing mass suicides during the last stages of the war there.

Toward North Korea the changes could be more dramatic. The strange rightwing attempt to drag the U.S. into supporting Japan's contrived abductee issue, even at the expense of delaying North Korea's denuclearization, seems clearly to have backfired. With it has gone the hope that Pyongyang could continue to be demonized and used as a threat to justify Japan's continued remilitarization.

The commentators now feel free to suggest the previously unthinkable — that Tokyo's hard abductee line toward Pyongyang is going nowhere and needs to be reversed. Reports say Fukuda will soon send an envoy to Pyongyang to seek a solution.

What we are seeing in all this is typically Japanese. For a time the nation allows itself willy-nilly to be dragged in one direction. But when it hits a brick wall, as it clearly had with the economy and the China/North Korea issues, it is just as happy to start moving in the opposite direction. Japan's 1945 switch from rampant militarism to deep pacifism was one example. Let's hope this time the mood for change does not get derailed. And that the Western media finally get their act right over Japan.

Discuss this Article
日本の政治をゆがめて報道

 西側メディアは日本の新しい首相福田康夫を、冴えないおもしろくない人物、あるいはぬるいピザとまで呼んでいる。だが3年以上に及ぶ官房長官としての彼の実績を観察したものには、彼は頭が切れ巧まざるユーモアの持ち主であることが分かる。
 そして今、彼が静かなる決意の人であることも明らかになってきた。福田がおもしろくないとすれば、それは彼が対決より和解の価値を知る人だからだ。
 ほんの数年前には小渕恵三が、西側メディアの一部から
冷めたピザとあだ名された。実際は、彼を知るものには、オープンで暖かい人柄だった。彼を知らない人でも、アメリカを無視して地雷禁止の国際合意への日本の参加に前向きに取り組んだことを見れば、彼が月並みで鈍感な、権力志向の強い日本の政治家とは違う つまりハートと魂がある ことが分かる。こういうことは、西側メディアでほとんど報道されなかった。
 彼の後継者森喜朗も、同じようなまちがったイメージで報道された。彼は日本のメディアに迎合しなかったために、メディアは、その仕返しに、彼が誰に対してどんな私的な場で言ったかに関係なく、フランクにアドリブで言ったことすべてに跳びつき、それをネタに彼はドジだときめつけた。
 森を知る人はみな、彼がシャープで行動力のあることを知っている。この資質のおかげで、彼は今でも与党自由民主党のキングメーカーの役を務めている。彼はまた北朝鮮との拉致問題やモスクワとの領土問題を解決しようとして、非常に合理的な動きを見せた。だが案の定、軽薄な日本のメディアはこれらの動きに対し、これまたドジだと批判した。西側メディアもまた当然のように日本のメディアを見習って、森にヘマの多い人のレッテルをはった。
 次に登場したのがショーマン小泉純一郎首相。日本はいつもブームや流行に弱かったが、それがコアラやパンダ、オ-ストラリアのエリマキトカゲであるうちは大過ない。ところが、小泉が腕を振り上げ、髪振り乱して
構造改革なるものを約束するに及んで、これは災いの兆候だと知るべきだった。
 銀行の不良債権を清算し、公的債務を削減しなければならないと叫び、小泉と彼の経済アドバイザー米国一辺倒の竹中平蔵は、大量の破産を生み、日本を不必要な不況に投げ込み、かつてはかなり平等的だったこの社会に、厳しい富の格差をもたらした。それだけでなく、銀行の醜い寡占状態と、おまけに
200兆円の新たな公的債務まで生んだ。まことにお見事。
 その間に中国は、日本をさらに上回る銀行不良債権問題を、経済拡大を続けることであっさり解決。さらにアジアにおける地位をいちだんと高めたが、日本の地位はその分低下した。
 ところがこの時期を通して、メディア、コメンテーター、ほか影響力ある人たちは、信心深くも、構造改革という小泉の呪文を、バイブルのように権威あるものとして唱え続けた。西側メディアも同様にすっかり魅了されてしまった。彼の
知恵に少しでも疑問を呈するものは、無視され、即却下された。それはまるでかつての日本、天皇崇拝の催眠術にかかって、戦地で日本軍が掃討され本土では都市が空爆されているのに、最後の勝利という自分たちのプロパガンダを信じた昔の日本に、戻ってしまったかのようだ。
 たしかに福田はいまなお、改革というスローガンについて、型どおりの賛美を唱えなければならないと感じている。だが彼が経済の日の当たらない部分にもっと支出を増やすと約束をしたことは、小泉・竹中プログラムからのかなりの転換を意味する。
 また他にも、新しい時代の到来のしるしとして、小泉の郵政民営化の妄想に異議を唱えた数名が、いまようやく反対者追放を解かれつつあることだ。自民党の指導的な知性人平沼赳夫もその一人で、当時は沈黙を余儀なくされたが、郵政だけでなく小泉・竹中の経済政策の愚かさも理解していた。
 コメンテーターたちもようやく、小泉劇場はもうたくさんだ、いまはより和解的なマイルドな手法の福田が劇場に登場すべき時だと、公然と口にし始めた。
 外交政策も修復されようとしている。問題の靖国神社参拝に固執し、軍事化を鼓舞した小泉は日本のアジア外交にもう十分ダメージを与えた。だが彼の後継者安倍晋三は、日本の軍国主義復活を可能にする憲法改正への執念でもって、格段に大きなダメージを与えた
; 彼は拉致問題を意識的に強調して、小泉が北朝鮮との間に開けた風穴をぶち壊そうとした; さらに彼は、台湾から下ってオーストラリアついでインドへ、さらにアメリカを含め、果てはNATO(北大西洋条約機構)まで視野に入れた反中国のアーチ(弧)を作ろうという奇妙な試みに腐心した。
 安倍のこうしたアイディアは単なる思い付きではない。日本の軍事化への要求、学校教科書の改訂、戦争犯罪の否定、日本の戦後のいわゆる
平和ボケへの厳しい軽蔑、中国嫌い等々は、右翼陣営がここ何十年餌としてきたものだ。
 安倍は彼らの弟子の一人。だがいま非対決的な、親中国的な福田が政権について、右派のプッシュは突然エンストを起こす可能性がある。特に注目すべきことは、安倍政権下で、沖縄戦の最終局面で住民の集団自決を日本軍が強要したという役割についての記述を学校の教科書から削るという決定に対する沖縄住民の大きな抗議の声に、いま日本政府が耳を傾けようとしていることだ。
 対北朝鮮では、さらに大きな変化が見られるかもしれない。北朝鮮の非核化を遅らせてまで、日本の拉致問題目論見をアメリカに支持させ同調させようとする右派の奇妙な試みは、明らかに不発に終わったようだ。それと一緒に、北朝鮮を悪魔視して日本の再軍備化の継続を正当化しようとするための脅威イメージとして使おうという希望も、消えようとしている。
 コメンテーターたちはいま、前には考えられなかったことを示唆する自由を得た
 つまり北朝鮮政府に対する日本政府の強硬姿勢は行き詰まっており、仕切り直しが必要だということを。福田が近い将来この問題解決のためピョンヤンに特使を派遣するという報道もある。
 以上見てきたことは、典型的に日本的だ。ある時期の日本は、いやおうなしにある方向に引きずられていく。だがそこで壁にぶつかり行き詰った時
 いま経済で、また中国/
北朝鮮問題で明らかに壁にぶつかっているように、 同じように積極的に反対の方向へ動き出す。1945年に日本が、猛威を振るった軍国主義から深い平和主義へ切り替えたのはその例だ。今回の変化のムードが脱線しないことを期待しよう。そして西側メディアが今度こそ、日本について正しい報道をすることを。